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2020-06-22

反映断网也没用,美国小岛居民自力救济建造网路

反映断网也没用,美国小岛居民自力救济建造网路

不知不觉,网路已经成为除了水电之外最必不可缺的东西,出去吃饭问的第一句话也变成了「Wi-Fi 密码是多少?」。由于各种原因,很多情况下网路的使用体验并不好,找网路服务提供者(ISP)投诉也没什幺用。最近 arstechnica 报导美国一个岛上的居民,最终毅然选择了自己当 ISP,他们能用到更好的网路吗?

逼上梁山反映断网也没用,美国小岛居民自力救济建造网路

华盛顿州的奥卡斯岛(Orcas Island)——温哥华和西雅图之间一连串小岛中的一个。特殊的地理位置使得当地网路只能经由海底光缆来提供。但时不时出现的光缆故障以及停电,使得断网变得异常频繁。这也使得岛上的部份居民最终决定由自己来设计并且建造网路。

一个叫做「非盈利无名湾网路用户协会(DBIUA)」的组织随即成立, 由当地居民萨特(Sutton)和另外几人发起。由于有线网路在稳定性方面的表现太差,他们一开始就决定尽可能以无线方式来构建网路。简单点说就是首先利用微波来与大陆形成传输连结,然后再透过 Wi-Fi 将使用者连结到网路。绝大部份人在听到这个计画的时候,都持怀疑的态度,创始人之一的萨特说:

反映断网也没用,美国小岛居民自力救济建造网路

因为整个网路的乾路传输方式採用微波,在费用方面比卫星和蜂窝这两种传统的无线上网解决方案低很多,毕竟后两者都是採用流量计费的。SrarTouch 的微波网路服务大概花费了他们 11,000 美元, 岛上一个海拔 15 公尺高的水箱被安装上微波接收器,专门负责接收来自大陆的讯号。然后再透过定向天线将   Wi-Fi 讯号覆盖到使用者所在的区域,这样使用者只需要连接 Wi-Fi 即可上网了。

无人机还能预测无线讯号的覆盖

一般来说,用户的无线接收器都布置在房屋或水箱的顶部,但是岛上的複杂地形还是会干扰讯号。于是他们想出了在树木的顶端布置基地台的点子,这样不但能有效加大讯号的覆盖範围,而且还能大幅节省基地台的建设费用。

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他们对于无人机的利用也堪称巧妙,一开始他们只是透过无人机的视角,来察看两个讯号点之间的直视程度,之后就直接在无人机上布置了用于测试讯号强度的无线电收发机。这样就能够在讯号塔建设之前掌握讯号的覆盖以及强度,甚至对未来的讯号覆盖拓展进行先期规划。

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传输设备绝大部份都是採用乙太网供电(POE),来自部份使用者家里的网线在给设备供电的同时,也为他们提供了更加直接的网路接入。无线设备的频段方面他们也细细考虑过,专门避开了拥挤的 2.4 GHz 频道。

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在经过一番努力之后,一个由超过 200 个传输设备形成、覆盖整个使用者区域的 Wi-Fi 网路就这样形成了。相比 ISP 营运商给出的 1,500-6,000 美元的每户网路安装报价,DBIUA 只需要 150 美元的加入费用,以及美元 75 美元的服务费,而且只需要 25 个人使用就能维持下去;而且无线也大大保证了整个网路的稳定性,唯一一次比较大的事故,是因为一只羊把带有供电功能的网线切断了,导致一个中继点罢工。

社区化网路供应前景为何?

这个故事很精彩,但绝不是个案。繁华大都市纽约布鲁克林的两兄弟尝试提供更高品质的网路,德国勒文斯特(Löwenstedt)的小镇因为规模小所以没有营运商,居民只好自己动手。这些类似的尝试,似乎展现了一个社区化网路供应市场的美好前景,真的如此吗?

这种网路需求产生的第一个前提是用户对于现有营运商的不满。对于普通的网路营运商来说,大规模乾路网路的建设花费巨大。最重要的是如何充分利用手头的网路资源赚取更多利润,所以一些比较偏远但客户不多的区域他们不太感兴趣,而在城市部份却又出现因为客户过多导致网路拥挤。

其次是成本,社区化形成的使用者群体带来的规模效应,先天在服务成本方面具有优势,设备硬体的投入是会形成额外的负担。但如果将这部份平摊到使用中,之后也就不算什幺了。

最后是如何设计和维护好网路,这也是整个成功的关键。奥斯卡岛的成功可以归功于萨特的努力,但这些设计和维护的投入并没有最终计入费用当中,可以说也是为什幺 DBIUA 的网路能够这幺便宜的原因之一。这种程度技术也并不是每一个人都具备的,这也是为什幺这一类故事并不常见。关于这一点,萨顿的原话是:

总体来看,对于网路专业知识的需求以及长期的维护成本是社区化网路供应兴起的最大挑战。但如果你和身边的人都对网路不满意,不妨考虑学习如何自己成为一个网路供应商吧。